Marathon Tesla – « Tesla: Inventor of the Electrical Age » de W. Bernard Carlson

Troisième livre du Marathon Tesla avec « Tesla: Inventor of the Electrical Age » de W. Bernard Carlson. Cette biographie est sans aucun doute la meilleure que j’ai eu l’occasion de lire. W. Bernard Carlson, professeur à l’Université de Virginie, nous livre ici un ouvrage, scientifiquement juste et il me semble historiquement objectif, dépeignant un Nikola Tesla à la fois innovateur, entrepreneur, show man et scientifique, mais aussi peut-être trop à la recherche de validation de ses propres idées … Si il ne devait rester qu’une biographie, ce serait celle-ci !

"Tesla: Inventor of the Electrical Age" de W. Bernard Carlson

« Tesla: Inventor of the Electrical Age » de W. Bernard Carlson

Cette biographie est, selon moi, la meilleure car elle prend un point de vue qui me semble pertinent au regard de ce que l’on peut lire dans la biographie écrite par Marc Seifer pour présenter Nikola Tesla; celui de l’innovation. En tant qu’inventeur souhaitant faire commerce de ses inventions, il a cherché toute sa vie à créer des entreprises qui lui permettraient, grâce à des financiers, de pouvoir développer et mettre sur le marché toutes les inventions qu’il pouvait avoir en tête. Et quand on regarde les inventions pour lesquelles il a déposé des brevets, on comprend qu’il souhaitait que le monde adopte ses inventions, quelle que soit la faisabilité industrielle, le coût de développement ou sans se soucier que le timing soit bon ou non. Le monde devait s’adapter pour accepter ses innovations.

Dans cet ouvrage Bernard Carlson nous explique aussi comment la réussite du moteur à courant alternatif avec Westinghouse s’est construite. En quoi la réunion unique d’un financier, d’un business man et d’un inventeur ont permis avec un modèle spécifique pour un produit spécifique de rencontrer le succès à un moment particulier. Et aussi en quoi ceci n’a pas pu être répliqué une fois le moment passé et l’équipe disparue pour les autres inventions de Nikola Tesla.

Ce livre possède aussi le mérite d’être richement référencé. Près de 10 % du livre leur est dédié, ce qui pour un ouvrage de 500 pages, index et tables inclus, n’est pas rien ! Grâce à ses références il est ainsi possible à Bernard Carlson de pouvoir affirmer un certain nombre de choses concernant les inventions de Tesla et sa réelle connaissance de la science de son temps. On comprend mieux quelle était son point de vue sur la théorie de l’électromagnétisme, pourquoi il voulait transmettre l’énergie via la Terre et non par l’atmosphère, etc. La précision technique que l’auteur cherche aussi à mettre dans l’explication des inventions de Nikola Tesla, nous permet de bien comprendre leur fonctionnement et les divers raffinements qu’il leur apporta tout au long de sa vie d’inventeur.

Il me semble que la vie de Nikola Tesla qui est ici dépeinte, nous permet de saisir à quel point il vécu à un moment de l’histoire où tout évoluait :

  • Les industriels qu’étaient Edison et Westinghouse se battaient pour imposer leur vision de ce que devait être le bon « courant » (direct ou alternatif)
  • Les enjeux économiques et financiers nationaux, voire internationaux, ont modelé les entreprises et les grandes décisions prises en terme de transport (avec toute l’aventure du rail aux USA) ou en terme d’énergie (direct/alternatif, la disponibilité d’électricité grâce aux chutes du niagara, la création de General Electric par fusion d’entreprise, la création de RCA basé sur les brevets de Marconi, etc)
  • La science de l’électromagnétisme se développait à un rythme effrené, et la physique quantique et la relativité (restreinte puis générale) sont aussi nées à cette période
  • La première guerre mondiale a impacté le tissu économique et politique au niveau mondial en faisant ou défaisant des relations entre pays et/ou entreprises

Tout ces évènements ont marqué, d’une manière ou d’une autre la vie de Nikola Tesla. Pêle-mêle on découvre que Westinghouse dût demander à Nikola Tesla d’abandonner les royalties qu’il devait toucher sur ses brevets auprès de son entreprise qui était susceptible de tomber aux mains de financiers, voire couler, si ils étaient maintenus (sans forcément que Tesla ait perçu ses droits d’ailleurs). Ce dernier accepta par respect pour l’homme et se coupa ainsi de la fortune qui aurait pu lui être promise. On apprend aussi qu’il était méfiant de la nouveauté/complexité des mathématiques de l’électromagnétisme à la fin du XIXème siècle et qu’il essayait d’expliquer ses découvertes avec l’électrostatique largement connue à l’époque.

Ce livre est aussi intéressant car il est richement illustré et on peut ainsi découvrir divers portraits, des descriptions des inventions de Nikola Tesla, des photos de ses expériences ou encore des publicités de ses inventions publiées dans des journaux à l’époque.

"Tesla: Inventor of the Electrical Age" de W. Bernard Carlson

« Tesla: Inventor of the Electrical Age » de W. Bernard Carlson

En tout cas un livre qui est très intéressant à lire, pour sa justesse et la vision donnée de l’homme et de son époque que je n’ai pas vraiment pu retrouver dans un autre ouvrage sur Nikola Tesla. J’ai aussi tout particulièrement aimé le point de vue orienté innovation et entrepreneuriat (peut-être mon expérience personnelle qui me joue des tours vous me direz) que prend Bernard Carlson pour décrire la vie de Nikola Tesla. Ce point de vue me paraît en effet extrèmement pertinent pour arriver à bien appréhender la vie de cet inventeur.

L’auteur

W. Bernard Carlson - crédit : Dan Addison

W. Bernard Carlson – crédit : Dan Addison

W. Bernard Carlson est professeur à l’Université de Virginie au sein du Department of Engineering and Society. Il a obtenu sa thèse en histoire et sociologie des sciences à l’Université de Pennsylvanie. Parmi ses écrits on peut notamment noter « Technology in World History », pour lequel il reçu le « Sally Hacker Prize from the Society for the History of Technology » et son ouvrage sur Elihu Thomson (contemporain de Nikola Tesla) : « Innovation as a Social Process: Elihu Thomson and the Rise of General Electric, 1870-1900 ».

A côté de ses activités académiques, W. Bernard Carlson, il fait aussi partie du comité de direction du « National Inventors Hall of Fame » et il est aussi le secrétaire exécutif de la Société pour l’Histoire des Technologies.

Concernant le livre d’aujourd’hui W. Bernard Carlson a notamment reçu en 2015 le « IEEE William and Joyce Middleton Electrical Engineering History Award » et il a fait parti de la liste de livres en compétition pour recevoir le « Winton Prize for Popular Science Writing » de la Royal Society en 2014.

Le livre

  • Tesla: Inventor of the Electrical Age de W. Bernard Carlson
    • ISBN : 0691165610 (ISBN13 : 978-0691165615)
    • Auteur : W. Bernard Carlson
    • Nombre de pages : 520 pages
    • Date de parution : 15/05/2015 chez Princeton University Press
    • Prix : 19,26€ chez Amazon

 

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2 réflexions sur “Marathon Tesla – « Tesla: Inventor of the Electrical Age » de W. Bernard Carlson

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